Antitrust, security reviews are changing Asia M&A

Asian buyers will have to better manage their transaction risks on

M&A, as regulators increase their focus on security reviews. In the week that US Congress unveiled legislation to expand the power of
the Committee on Foreign Investment in the United States (Cfius),
panelists at the IBA’s Asia­Pacific M&A Conference in Hong Kong
discussed developments in the region.

Merger control regimes are increasing in competition regimes
globally with thresholds that range from turnover and asset value to
market and transaction value.

Competition authorities are
also getting more informed and
cooperate more to exchange
information. While some
countries have cooperation
formally through agreements,
others are more informal with
parties having to give
authorisation to exchange
confidential information.

In China, the Ministry of Commerce (Mofcom) has been intensifying
enforcement measures on merger control in the past few years.
Merger control thresholds are based on turnover and control, with
the threshold being total revenues exceeding RMB10 billion ($1.5
billion) worldwide or RMB2 billion in China.

“The timing has changed with more
simplified procedures,” said Joe
Chen, JunHe, Shanghai. “In the
past year, Mofcom accepted 400
filing cases and 75% of these
completed the simplified procedure
and were able to complete the
review within a month, whereas
before, Mofcom took one to two
months to discuss the cases and the process took four to six
months. Out of the 75 cases using the normal procedure, 25 of
these were completed within a month.” He stressed the importance
of looking at the industrial categories that are encouraged,
restricted and prohibited. Starting last year, China has promulgated
the negative list in its foreign investment regime.

Hikaru Oguchi, Nishimura & Asahi, Tokyo shared that in Vietnam,
merger control has not been active so far but more is expected for
next year as the country’s new competition law is set to be enacted
in May 2018. The new law will set thresholds for economic
concentration and will be changing from a market share approach
to one that factors in more conditions such as financial and
technical capacity.

There is a strong tendency to protect national security in crossborder
transactions and more care is needed in looking at closing
conditions and risk allocation in transactions, as seen Cfius
reviews.

“Deals are getting less settled with more inherently political
challenges in cross border M&A,” said Anthony Balloon, Alston &
Bird, Atlanta. “These challenges change the dynamics of the seller
and buyer relationship and are especially not helpful to potential
buyers. Timelines are getting longer, and break fees and hell or
high water clauses are more common.”

Balloon added: “It’s a killer if a buyer needs to go through Cfius national security review and others don’t. The piece that is one to watch is the seller focusing on timing certainty and how it changes the market place.”